Crystal River: nadar con manatíes

En el estadounidense estado de Florida, en el condado de Citrus, se encuentra el pequeño pueblo de Crystal River, que recibe su nombre de uno de los peculiares ríos de Florida, y este a su vez de sus aguas cristalinas. Al ser una región prácticamente llana, pocos metros por encima del nivel del mar, los ríos se desplazan lentamente generando anchos lechos y amplias marismas -como los Everglades-, que para la vida marina son una prolongación del mar pero con agua dulce, lo que genera ecosistemas especialmente valiosos.

Crystal River es un río singularmente corto que desemboca en el Golfo de México. Tiene una longitud de sólo 11 kilómetros y una cuenca de tan sólo 13 kilómetros cuadrados. Sin embargo es un río importante gracias a una treintena de manantiales naturales de agua caliente en su cabecera, una laguna que, por su proximidad al mar y su acceso navegable, recibe el nombre de Kings Bay o Bahía de los Reyes, en la cual se encuentra el pueblo de Crystal River. Estos manantiales aportan unos 1.135 millones de litros de agua caliente al río todos los días.

Estas condiciones le han convertido en uno de los mejores refugios de manatíes en el mundo, con unos 350 ejemplares en una superficie reducida. Esta especie de mamíferos vive en zonas costeras con aguas cálidas, dentro de los trópicos, sin embargo Florida se sitúa más al norte, por lo que la presencia de los manantiales de agua caliente y la pureza de las aguas ha permitido la creación de un importante refugio natural, especialmente en invierno, cuando la temperatura del agua decrece, pero que en Kings Bay llega a mantenerse a 22ºC durante todo el año.

El mejor lugar para observar a estos rumiantes marinos es en la cabecera del río, donde además se encuentra el pueblo. Por lo que es un lugar de fácil acceso, situado a tan solo hora y media de grandes ciudades como Tampa u Orlando. Hay muchas empresas que ofrecen tours por el río, y de alquiler de canoas, kayaks, equipos de buceo…

Para la protección de los animales y su peculiar medioambiente en un entorno urbano, se ha creado una gran reserva natural, reduciendo las nuevas urbanizaciones y la construcción de canales que desvíen el agua y generen laberínticas trampas a los animales. También se han cerrado a los humanos zonas junto a las principales fuentes de agua para el descanso de los manatíes, y se ha establecido la prohibición de tocarlos para evitar que estos pacíficos y tranquilos herbívoros se estresen.

¿Se te ocurre otro lugar en el que tener un contacto tan cercano con un animal tan extraño?

Ubicación de Kings Bay

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